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Chris Berman revient sur près de quatre décennies (et des tonnes de surnoms) chez ESPN

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Dans cette photo d'archive du 15 septembre 2016, Chris Berman présente l'ancien ailier défensif du Temple de la renommée des Buffalo Bills, Bruce Smith, lors de la cérémonie de retrait de son maillot à la mi-temps d'un match de football de la NFL, à Orchard Park, N.Y. (AP Photo/Bill Wippert)

L'automne dernier, j'ai enseigné à un cours d'études médiatiques basé sur ESPN à l'Université de l'Illinois. La classe a examiné l'impact considérable d'ESPN sur tous les points de contact des médias : radiodiffusion et journalisme ; publicité et image de marque; numérique et innovation ; documentaires et narration et impact sur la culture pop, pour n'en nommer que quelques-uns.

La conférence d'ouverture s'est concentrée sur les racines d'ESPN et à quel point la notion d'un réseau tous sports était ridicule en 1979. La classe comprenait une interview vidéo que j'ai faite avec Chris Berman, qui à l'âge de 24 ans a rejoint ESPN un mois après son existence.

Berman a rappelé quand le réseau naissant survivait à peine. Un autre ESPNer de longue date m'a dit qu'il y avait toujours de longues files d'attente à la banque locale le jeudi, car les employés, sachant que l'entreprise saignait de l'argent, se précipitaient pour encaisser leurs chèques de paie.

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Berman a déclaré que s'il avait 34 ans avec une famille à charge, il n'aurait peut-être pas pris le risque de s'engager. Mais à peine sorti de l'université et en quittant un emploi de présentateur sportif le week-end à Hartford, où il gagnait la totalité des 23 $ par émission, la décision a été plutôt facile.

Cela s'est avéré être une très bonne décision, n'est-ce pas ? Pourtant, même Berman admet qu'il ne pouvait pas imaginer qu'ESPN et sa carrière se dérouleraient un jour comme elles l'ont fait.

'Noooon', a déclaré Berman, rejetant la tête en arrière avec un grognement distinctif. «J'étais un jeune homme et ils voulaient que je fasse le 2h30 (fin SportsCenter). J'ai dit: 'Où puis-je m'inscrire?'

Trente-sept ans plus tard, la course de toute une vie de Berman touche à sa fin. Le prochain Super Bowl sera le dernier hourra de Berman en tant qu'hôte du 'Sunday NFL Countdown' d'ESPN. Dimanche a marqué son dernier spectacle à Bristol, dans le Connecticut, et dans une belle touche, ESPN a renommé le studio pour lui et son partenaire de longue date Tom Jackson. Berman n'hébergera plus la couverture par ESPN du repêchage de la NFL et du derby du home run du baseball lors du match des étoiles.

Berman, 61 ans, ne prend pas sa retraite, car il fera toujours des apparitions sur le réseau. Mais cela ressemble définitivement à une quasi-retraite, car toutes sortes d'hommages affluent . ESPN diffuse même une émission d'une heure documentant la carrière et l'impact de Berman – 'He Did Go All The Way' – le 2 février à 22h30. ET.

En effet, c'est la fin d'une époque. Il est temps que quelqu'un d'autre ait son tour.

Pourtant, vous ne pouvez pas raconter l'histoire d'ESPN sans que Berman soit présenté comme un personnage majeur. D'innombrables personnes, dont le président d'ESPN, John Skipper, ont utilisé la référence selon laquelle Berman était un incontournable du réseau Mt. Rushmore.

Loi Bob dit à Jean Ourand du Sports Business Daily de Street & Smith : « Quand ils écriront l'histoire culturelle du XXe siècle des États-Unis d'Amérique, il y aura un chapitre sur le sport, et ESPN sera tout en haut. Chris est une énorme raison pour laquelle.

Berman a aidé à mettre ESPN sur la carte dans les années 1980 en tant que première star du réseau. Le jeune présentateur avait une grande personnalité qui correspondait à son surnom, 'Boomer'. Il a rempli l'écran de sa présence et de son énergie.

À l'époque, la plupart des sports à la télévision étaient racontés de manière assez directe. Pas aussi sérieux que Walter Cronkite livrant les nouvelles du soir, mais c'était surtout une partition après l'autre.

Berman l'a pris dans une direction différente avec un appareil qui semble idiot à l'extérieur. Il est venu avec surnoms pour les joueurs lors de ses reportages sur SportsCenter. C'était 'Frank Tanana Daiquiri', 'Tim Purple Raines', 'Bert Be Home Blyleven', pour n'en citer que quelques-uns.

Dans notre entretien, Berman a déclaré qu'il avait besoin de quelque chose pour remplir 30 minutes sur un SportsCenter à 2h30 du matin.

'C'est mardi soir, et les Mariners de Seattle gagnent, et je dis, 'Julio Won't-You-Let-Me-Take-You-On-A-Sea-Cruz', a déclaré Berman à propos de son surnom pour le joueur de champ intérieur de Seattle. «Nous nous amusions juste avec ça. C'est juste du sport. C'est bon.'

Berman a déclaré que les surnoms faisaient partie du baseball bien avant son arrivée.

'Il y a Babe Ruth', a déclaré Berman. 'En fait, un jeune m'a dit un jour que c'était son surnom préféré que j'avais trouvé. J'ai dit: 'Je ne pense pas que je puisse m'attribuer le mérite de celui-là.'

Avec le recul, Berman a déclaré: 'Je n'ai jamais calculé que je pourrais être célèbre en faisant les surnoms.'

Mais Berman est devenu célèbre. Bientôt, les téléspectateurs ne se sont pas contentés de se connecter pour obtenir les derniers scores sur SportsCenter. Ils ont regardé pour voir comment Berman livrerait les scores.

Berman a donné le ton à l'irrévérence qui allait définir l'évolution de SportsCenter dans les années 90. Il a jeté les bases pour que d'autres suivent.

Il est finalement devenu le point d'ancrage de la couverture NFL d'ESPN. Lui et Tom Jackson ont fait une course de 18 ans en tant qu'hôtes de NFL Primetime, la conclusion des matchs de dimanche. L'émission a fait d'énormes cotes d'écoute, Berman livrant les faits saillants ('Il pouvait aller jusqu'au bout') comme lui seul le pouvait.

Tout compte fait, Berman l'ensemble de l'œuvre lui a valu d'être nommé six fois commentateur sportif national de l'année (1989, 1990, 1993, 1994, 1996 et 2001). En 2010, il a reçu le Pete Rozelle Radio-Television Award du Pro Football Hall of Fame pour ses contributions exceptionnelles de longue date à la radio et à la télévision dans le football professionnel. Et il y a d'innombrables autres distinctions.

J'ai tout raconté à mes élèves sur l'impact de Berman sur ESPN dans ce premier cours. Il était plus du temps de leurs parents que du leur. À l'époque, ESPN n'était qu'un réseau, pas un empire massif avec une myriade de personnalités.

'Rappelez-vous, il n'y avait pas d'Internet', a déclaré Berman. « Vous aviez vos stations locales. Mais chaque fois que vous voyagiez, les gens pouvaient nous regarder. Même si nous étions nationaux, nous sommes également devenus une station locale pour les fans.

Et 'Boomer' était le gars, avec sa voix en plein essor dans tout le pays.